Les origines du water-polo sont peu documentées. Le terme anglais « polo » provient du mot indien « pulu », qui signifie ballon. Des officiers de l’armée britannique stationnés dans l’est de l’Inde ont découvert le polo équestre et l’ont ramené en Europe. Le nom polo a ensuite été associé à un jeu pratiqué dans l’eau avec un ballon. Au début, les joueurs étaient perchés sur des tonneaux flottants semblables à des chevaux factices et poussaient le ballon à l’aide de bâtons. De fait, le water-polo ressemblait beaucoup au polo équestre, d’où son nom.

Nic Youngblud plonge pour dévier un tir de Nikola Janovic, du Montenegro, lors de la ronde préliminaire de water-polo aux Jeux olympiques de Beijing, le 12 août 2012, en Chine. LA PRESSE CANADIENNE/Adrian Wyld

Les premières règles ont été élaborées en 1870 par le London Swimming Club, et le premier match interclubs s’est tenu en 1874 au London Crystal Palace. À l’époque, il était permis d’enfoncer un adversaire sous l’eau et de porter le ballon sous son maillot jusqu’au but. On marquait en plaçant le ballon à deux mains sur le bord du bassin. À partir de 1880, l’introduction d’une variante du crawl a entraîné une modification des règlements pour accélérer le jeu. La force brute faisait désormais place à la rapidité et à la technique, et les buts étaient marqués dans des filets.

Au début du 20e siècle, le sport était pratiqué aux États-Unis, en Hongrie, en Belgique, en Autriche, en Allemagne et en France. En 1900, il devenait un des premiers sports collectifs admis au programme olympique. Il n’a pas été concouru en 1904, mais il a été présent par la suite à chaque Jeux. Le premier Championnat du monde féminin a eu lieu en 1986 et, 14 ans plus tard, à Sydney, le water-polo féminin a fait sa première apparition officielle aux Jeux olympiques.

L'équipe féminine porte le drapeau dans la piscine

Horn-Miller et Équipe Canada célèbrent leur or de Pan-am à Winnipeg 1999.

Le Canada a participé aux Jeux à quatre reprises chez les hommes (Munich 1972, Montréal 1976, Los Angeles 1984, Beijing 2008) et à deux reprises chez les femmes (Sydney 2000, Athènes 2004).

Le water-polo masculin fait partie du programme panaméricain depuis 1951. Après avoir récolté cinq médailles de bronze, le Canada a obtenu son meilleur résultat, l’argent, à Guadalajara 2011. Chez les femmes, la discipline a fait son entrée aux Jeux panaméricains en 1999, où le Canada a gagné la médaille d’or, suivie de trois médailles d’argent consécutives.