Comment ça fonctionne :

Réunissant 34 épreuves, la natation est la discipline qui compte le plus grand nombre de remises de médailles après l’athlétisme. Le programme de natation olympique comprend des épreuves individuelles et de relais en piscine, ainsi qu’une épreuve individuelle en eau libre.

On retrouve des épreuves dans quatre styles de nage : style libre, dos, brasse et papillon, de même que des épreuves quatre nages, où chaque style est pratiqué sur un segment égal de la distance. En style libre, les nageurs peuvent utiliser la nage de leur choix, mais la plupart utilisent le crawl, car c’est le plus rapide.

Julia Wilkinson

En piscine, des épreuves de 100 m et 200 m sont disputées pour chaque nage. En style libre s’ajoutent des distances de 50 m, 400 m, 800 m (femmes) et 1500 m (hommes). Les épreuves du quatre nages individuel se disputent sur 200 m et 400 m. Il y a deux épreuves de relais style libre, le 4×100 m et le 4×200 m, et un relais 4×100 m quatre nages. L’épreuve en eaux libres est un marathon de 10 km.

Toutes les épreuves en piscine débutent par des vagues préliminaires. Au 50 m, 100 m et 200 m, les 16 nageurs les plus rapides aux épreuves préliminaires avancent en demi-finales, puis les huit plus rapides passent en finale. Il n’y a aucune demi-finale à partir du 400 m : les huit nageurs ou équipes les plus rapides accèdent directement à la finale. Les couloirs sont attribués en fonction des temps de qualification, les plus rapides nageant au centre.

Les nageurs en eaux libres peuvent utiliser la nage de leur choix. Après un départ de masse donné d’un quai ou d’un ponton, les nageurs font plusieurs tours d’un parcours balisé. Pendant la course, qui dure environ deux heures, ils peuvent être ravitaillés en eau par leurs entraîneurs d’un ponton désigné à cette fin. Les contacts physiques sont nombreux, particulièrement au départ et autour des bouées de virage, où les nageurs rivalisent pour conserver leur position. Pour profiter de l’effet de sillage, les nageurs ont tendance à négocier le parcours en pelotons, qui s’étire au dernier tour dans le sprint vers l’arrivée, où ils doivent toucher une des six plaques installées au-dessus de l’eau.

Brent Hayden

Le Canada aux Jeux olympiques

Le Canada a récolté un total de 43 médailles olympiques en natation, son deuxième meilleur palmarès parmi les sports d’été.

George Hodgson a signé les deux premières médailles du Canada, l’or au 400 m et au 1500 m style libre à Stockholm 1912. Malgré de bonnes performances dans l’intervalle, la prochaine médaille d’or du Canada ne viendra qu’à Los Angeles 1984, où Alex Baumann est couronné au 200 m et au 400 m quatre nages en un temps record, et Victor Davis et Anne Ottenbrite enlèvent le 200 m brasse. Mark Tewksbury est le dernier champion olympique canadien, sa médaille d’or au 100 m dos remontant à Barcelone 1992.

Avec quatre médailles réparties entre Los Angeles 1984 et Séoul 1988, Davis est le plus décoré des nageurs canadiens. Tom Ponting, papillonneur et pilier du relais, est le seul Canadien à avoir remporté des médailles sur trois Jeux (Los Angeles 1984, Séoul 1988, Barcelone 1992).

Canada's Ryan Cochrane competes in a men's 800m freestyle heat at the Swimming World Championships in Kazan, Russia, Tuesday, Aug. 4, 2015. (AP Photo/Michael Sohn)

Ryan Cochrane lors de l’épreuve du 800m masculin style libre aux mondiaux de la FINA à Kazan, Russie. (AP Photo/Michael Sohn)

Les femmes sont admises aux épreuves de natation à compter de Stockholm 1912, mais il faudra attendre Mexico 1968 pour qu’une Canadienne monte sur le podium. Elaine Tanner y enfilera une médaille d’argent au 100 m et au 200 m dos et le bronze au 4×100 m style libre.

Robin Corsiglia devient la plus jeune médaillée olympique canadienne à 13 ans et 341 jours lorsque le relais 4×100 m quatre nages remporte le bronze à Montréal 1976. Huit des 11 médailles canadiennes à ces Jeux en sol canadien ont d’ailleurs été gagnées dans la piscine, dont deux médailles de bronze au dos par Nancy Garapick, et l’argent de Cheryl Gibson et le bronze de Becky Smith au 400 m quatre nages individuel.

Aux derniers Jeux, Londres 2012, les Canadiens ont décroché trois médailles. Ryan Cochrane a donné suite à sa médaille de bronze au 1500 m libre à Beijing 2008 avec une médaille d’argent sur la même distance, tandis que Brent Hayden a gagné une première médaille (bronze) pour le Canada au 100 m style libre. Richard Weinberger a quant à lui donné au Canada sa première médaille en eaux libres, le bronze au 10 km marathon.